Gene para cultivo de alimentos no espaço

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Cientistas da Universidade de Tecnologia de Queensland, na Austrália, encontraram um gene que permite que uma planta de tabaco cresça e se reproduza em um curto período de tempo no clima árido.

Em uma pesquisa divulgada na publicação científica Nature Plant, eles reveleram que trata-se da Nicotiana benthamiana, uma planta nativa de tabaco que vem sobrevivendo ao rigoroso clima da Austrália há mais de 750 mil anos. Ela tem a habilidade de receber genes de outras espécies sem rejeitá-los, assunto que, nas últimas décadas, foi tema do estudo de vários cientistas.

A equipe de Queensland descobriu o motivo de isso acontecer. No artigo publicado, eles descrevem uma mutação genética encontrada na planta que faz com que ela tenha perdido sua habilidade de lutar contra organismos patógenos. A princípio isso parece algo ruim, mas na verdade faz com que a Nicotiana benthamiana foque toda a sua energia em crescer em um curto período de tempo.

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Plantas de Nicotiana benthamiana.

Isso não funcionaria na Terra pois as plantas ficariam imediatamente cheias de patógenos. Mas, segundo os cientistas, é ideal para ambientes estéreis como um laboratório e o espaço.

Quando aplicado a outras plantas, o gene pode ser a chave para fazer com que colheiras cresçam rápido o suficiente em ambientes rigoroso do espaço, como à bordo da Estação Espacial Internacional e Marte, por exemplo. “A planta se desenvolveu para lutar contra a seca, sua inimiga número um, para conseguir sobreviver ao longo de gerações”, afirmou a pesquisadora Julia Bally, da Universidade de Tecnologia de Queensland, na Austrália, que conduziu o estudo.

No filme Perdido em Marte, Matt Damon interpreta um astronauta que fica sozinho no planeta vermelho. O personagem utiliza seu conhecimento de botânica para cultivar batatas, de forma a ter alimentos o suficiente para conseguir sobreviver até a NASA mandar uma expedição para buscá-lo. “A nossa hipótese mostra que o filme pode ter mais ciência do que ficção ao final de contas“, disse o pesquisador Peter Waterhouse.

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Imagem do filme Perdido em Marte (The Martian, 2015), onde Matt Damon interpreta um astronauta que fica sozinho no planeta vermelho. Para sobreviver Matt desenvolve um cultivo de batatas em solo marciano.

NASA já está trabalhando a todo vapor para de fato mandar humanos para Marte nas próximas décadas. O recrutamento para novos astronautas começa em dezembro e a decoberta dos australianos pode fazer com que essa nova geração tenha o que colher para se alimentar ao chegar no planeta vermelho.

Fonte: Revista Galileu

Via Science Alert

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